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称霸游戏研发与发行平台后Valve 踏足“游戏 PC ”

发表时间:2021-07-17

  在全球热销近 9000 万台的双形态游戏机任天堂 Switch 之外,一类 掌机 产品正在悄然生长。它有着与 Switch 相仿的尺寸,同样内置屏幕和游戏按键却能够运行 PC 游戏,主要由中小型设备开发商推出,也有过戴尔 Alienware Concept UFO 这样的概念产品。

  因为采用 Intel、AMD 的 x86 架构处理器,所以这些产品也被称作 x86 掌机,同时有了与普通 PC 相差无几的软硬件能力,逐渐被喜欢小型设备、追求掌上游戏体验的用户所接受。

  就在今天,这一市场迎来真正的重量级玩家——有丰富游戏开发经验也有游戏内容整合能力的 Valve,发布了 Steam Deck。

  Steam Deck 采用了非常经典的掌机设计风格,中间是一块 7 英寸的 1280*800 分辨率屏幕,两侧为摇杆及各种按键,顶部有 Typc-C 和 3.5mm 耳机接口。正面的按键布局有些特别,将左右方向键和摇杆几乎放置在同一水平线上,在发布后引发了无数网友对于是否影响操作的吐槽。

  最低配存储空间肉眼可见的捉襟见肘,为了不让它变成无法装下一整个大型游戏,只能使用本地串流的设备,开发团队甚至有尝试专门优化 microSD 存取速度,以保证扩展外置存储后的游戏体验。再说了,就算外置存储传输速度有损耗,还是怎么都比机械硬盘下的表现强。

  Switch 登场时就初有征兆:新一代掌机想充分释放性能就需要足够大的散热结构,越发精细的画面也需要足够大的屏幕来承载,而小尺寸的游戏体验用手机 + 云游戏就能充分满足。只是在这个趋势下,玩家们的手会有一点难受 ......

  669g 重量是机身最大 黑点 ,相较掌机模式下备受诟病的 Switch 还要重近一半,拿着它玩游戏,你的手部力量很可能会比电池续航先一步归零。但我们不能简单粗暴地批评它完全没有人体工学设计,从产品资料来看,Valve 已经在吸收其他掌机产品经验基础上做了不少优化。

  比如机身顶部的扳机键,许多掌机会因整机体积控制而在按键尺寸上做牺牲,手感连带着比主机手柄差不少,而 Steam Deck 直接配了带线性输入的扳机,大小看起来也与 Xbox 手柄接近。此外还配有一般掌机需要配件才能实现的贴合手掌的握把造型,以及可编程的四个握把按钮。

  Valve 的 CEO、创始人 Gabe Newell 表示,是基于长期主义定下了这个相当有竞争力的定价。近年来他大多时候都很低调,极少为自家产品站台,可见 Steam Deck 对这家以游戏和发行平台崛起的公司的重要性。

  即使第一眼看上去都是尺寸偏大的掌上游戏机,即使它有许多 Switch 玩家日思夜想的功能点,如光线传感器、蓝牙耳机支持等等。但它们始终是两种完全不同的设备,只不过刚好都能在手持状态下玩游戏。

  实际上 Valve 自己非常清楚产品定位,设计师就在采访中表示 Steam Deck 更像是一台集成了游戏手柄的小尺寸 PC,而非纯粹的游戏机。内置系统为基于 Arch Linux 的 SteamOS 3.0,却提供酷似 Windows 10 的桌面环境,最大区别是徽标键换成了 Steam Deck 的 Logo。

  在游戏行业,完成游戏硬件本身只是一个开始,厂商需要为产品提供足够丰富的游戏内容生态,才能在商业层面获得成功。这对于 Steam Deck 来说不是难事,毕竟这款掌机的名称就源自于 Valve 的 Steam,是现已上架将近三万款作品的最大的 PC 游戏在线发行平台。

  Steam Deck 想要塑造出可以运行所有 Steam 平台游戏的形象,官方资料中演示了数款游戏:仅有 Windows 版本的《死亡搁浅》,渲染正常帧率看起来较为流畅;连接键鼠后,可以玩《王国风云 3》这样有 Linux 版本但没有做手柄操作适配的游戏,与普通 PC 无异。

  此外还有与 PS5、Xbox Series X/S 类似的快速暂停和恢复功能,但只支持单个游戏的情况,实际体验还挺像 Switch。游戏过程中按下电源键即可立即进入睡眠模式,不再耗电也不会产生更多热量,再按电源键就能回到之前的状态中。

  ProtonDB 用户投票数据显示,Steam 平台最热门十大游戏中,Valve 自家游戏以外的作品或多或少地存在着 Proton 下兼容问题。Steam Deck 官方开发文档列出了四个主要问题,与 Windows 相关开发组件、反作弊和反盗版程序相关,想笼络更多开发者加入必然要给出解决。

  软件开放性不止于此,允许用户自由更换系统,完全可以自行安装 Windows 10/11。无论是不少人迷恋的经典主机模拟器,周周免费送游戏还要说谢谢的 Epic Store,还是性价比和阵容双全、上线云游戏的 Xbox Game Pass,都能在这款以 Steam 为名的掌机上玩到。

  比起获得更多利润,Valve 目前更想让玩家开心,让 Steam Deck 具备百万级销量的潜力。

  就算没有手持游戏需求,在这个电脑配件市场价格受虚拟货币影响而大幅上涨的环境中当成 PC 的替代品也未尝不可,毕竟同性能台式机和笔记本都无法更便宜。安装 Windows 系统,插上官方拓展坞(居然有 DP 接口)再连接显示器,Steam Deck 就是一台再普通不过的电脑。

  在 Valve 首款掌机的身份之外,Steam Deck 更是对整个掌机生态的利好,促进各类游戏改善体验也对硬件规格提供新标准。有这么一个出货量较大,又和发行平台有紧密联系的产品,必然能够影响一定范围的开发者对游戏做出调整。

  现阶段有相当数量的主机游戏、PC 游戏,在研发过程中只考虑到高清显示器及电视下显示效果,很少像专门为掌机设计的游戏那样照顾到小尺寸低分辨率下的表现。因此会有视觉元素和文字偏小、显示模糊、画面主体不明确等问题,颇为影响掌机模式游戏体验。

  这块 7 英寸屏幕的原生分辨率为渲染压力不算大的 800P,对于 720P 档位则是上下加黑边进行兼容显示。随着 720P 分辨率的 OLED 版 Switch 同样将屏幕尺寸定在 7 英寸,相信未来会有更多开发者针对这一场景进行视觉效果优化,让 PC 和跨平台发行的游戏在掌机下也有不错体验。

  如果以显示设备尺寸进行标记,电子游戏的场景分层将迎来新局面:6 英寸以下的手机游戏、7 英寸到 12 英寸的掌机和平板、13 英寸到 30 英寸的 PC、40 英寸及以上的电视。全机种游戏开发目标将更为明确,做好以上四种场景优化,就能覆盖到绝大多数游戏设备。

  如今 x86 掌机让掌机游戏得到重新定义:不再是一块独立的游戏市场,而是游戏内容完整保留、仅在画面上有所妥协的主机游戏 青春版。实际上,这就是从上世纪的 Game Gear、NeoGeo Pocket,到本世纪初的 PSP、PSV 尝试过的路线,技术架构同步 + 性能大幅提升使得构想终于能够实现。

  虽然不是开创了 x86 掌机的角色,但Valve 希望通过 Steam Deck 抛砖引玉,吸引更多有规模的设备厂商参与到竞争当中。以当下市场格局而言,这是有可能发生的事。

  国内初具声量的 x86 掌机品牌约有三家:GPD 最早进入并用海内外众筹方式确立市场可行性,尝试过带全键盘的翻盖、滑盖形态,亦有小尺寸笔记本电脑产品;壹号本产品路线与 GPD 类似,但定位和客单价相对更高;AYA 掌机首款产品尚未正式出货,但 7 英寸 800P 屏幕和 AMD 芯片组合与 Steam Deck 最为接近,该品牌此前被有电玩店经历的数字尾巴创始人张傲收购。

  曾有厂商表示,其在研发 x86 掌机时之所以选择 Intel 移动平台,而非同时期性能指标相对更领先的 AMD,就是因为英特尔在国内可以提供竞品没有的,从完善开发套件到工程师上门调试的充分支持。这对于研发能力匮乏的中小型 x86 掌机厂商来说,是完成产品定义和最终量产出货过程中的极大帮助。

  在这些 先行者 面前,背靠 Valve 让 Steam Deck 在工业设计和工程实现水准上都有优势。以 Steam 平台影响力推算生产规模,可做到其他产品都没有的零部件深度定制来提升综合产品力。

  不过,Valve 究竟为这款创始人出来站台的硬件产品投入了多少资源,现在还需要打一个问号。据往年报道和 LinkedIn 数据,算上游戏开发和 Steam 平台运营等在内,Valve 全公司员工仍不到千人,不及主流游戏机研发团队的人数。

  无论是手柄、串流盒还是 VR 头显,Valve 硬件团队往往在数十人左右规模,要是 Steam Deck 参与硬件研发的员工数量仍处于这一量级,将和一些初创 x86 掌机团队相似。然而这不是软硬件皆有创新、有可能引领业界的产品应有的体量。

  暂且还是极客爱好的 x86 掌机,其市场能有多大潜力,在未来一两年内有更为明确的答案。假如 PC 市场就此开辟了主流品牌都有投入的全新细分领域,Steam Deck 会是毋庸置疑的原爆点。